南アフリカの砂漠にマントファスマを求めて

東城幸治
町田龍一郎
200302

日経サイエンス 2003年2月号

5ページ
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2002年4月下旬,「昆虫に新目誕生」「88年ぶりの新目」。新聞各紙にこんな文字が躍った。昆虫の系統分類学に携わる私たちが,この記事に大いに興奮したことは言うまでもない。アディス(Joachim Adis)らが「88年ぶりの大発見 砂漠に生きていた新昆虫」で書いているように「今後もたくさんの新種の昆虫が発見されるだろうが,どんな種が見つかろうと,既存のグループ(目)にあてはまるに違いない」と私たちも考えていたからだ。
 この新目発見の反響は大きく,昆虫学を専門とする私たちのまわりはもちろんのこと,あちこちでマントファスマ目が話題にのぼっていた。そんなころ,マントファスマ目の記載者の1人であるドイツのドレスデン博物館のクラス(Klaus-Dieter Klass)から町田のもとに連絡が入った。「この昆虫に関する研究プロジェクトに加わってほしい」というのだ。系統進化学的な考察をする上で,私たちの比較発生学的なアプローチがぜひとも必要とのことだった。
 Science誌での公表にともない,クラスのもとには,アフリカ大陸南部の砂漠地域には今なおこのマントファスマが生息しているとの情報が集まりつつあった。かくして,この多くの謎を秘めた昆虫に関する研究プロジェクトが計画され,さまざまな国からいろいろな分野の研究者が加わった。
 2002年8月末,各国からの研究者が南アフリカのケープタウン大学に集まり,マントファスマのすむナマカランドに向かった。ナマカランドは南アフリカの中でも最も乾燥の厳しいところだ。
 ナマカランドは,ナミビア南部から国境をまたいで南アフリカに続く砂漠地域で,わずかな雨の降る6月?9月には植物も繁り,春にあたる8月?9月にはみごとなお花畑が出現する。夏期(10月?3月)には完全に砂漠と化す。
 日本の昆虫の生活史とはずいぶん違うので慣れるまでは戸惑うが,冬から春にかけて(6月?9月)のわずかに雨の降る時期に,ほとんどの昆虫類がいっせいに現れる。つまり,この3カ月の間に,卵からかえってすばやく成長し,繁殖までを行わなければならない。そして乾ききってしまう厳しい夏期を卵で越す(越夏)。
 9月6日の昼頃,交尾をするマントファスマのペアを初めて確認できた。これを皮切りに,9組の交尾ペアを観察できた。驚いたのは,交尾時間の長さだ。野外で交尾中のペアは,人が捕まえたくらいでは離れることはない。周囲の植物とともに密閉容器に入れ,デコボコ路を車に揺られながら運んでもお構いなしで,数日間も交尾を続けるのである。
 野外で採集した交尾ペアは,いつから交尾していたのかが定かではなく,短く見積もらざるを得ないのだが,それでも,長いペアで4日間,平均すると(これも短く見積もって)3日弱ほどの交尾時間だった。また,あるペアでは,約3日間交尾を続け,いったん離れた後に同じ相手と交尾を再開し,さらに2日間続いたという記録も得られた。おそらくは,最も長く交尾をする昆虫の一種だろう。(本文より)