実用化が始まった角膜再生

西田幸二
200604

日経サイエンス 2006年4月号

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「ゴルフができるようになりました」。これは,14カ月前に当時は大阪大学にいた私の執刀で角膜移植を受けた男性からの喜びの報告だ。手術前には眼鏡などで矯正しても視力が0.01しか出ず,ゴルフどころか日常生活にも支障をきたすほどだった。

この男性の受けた手術はただの角膜移植ではない。本人の口の粘膜から採った細胞を培養して再生角膜シートを作り,それを移植したのだ。再生角膜を使った移植例はほかにもあるが,口の粘膜細胞から作った再生角膜を移植したのは世界でも初めてのことだ。口の細胞を使えることの意義はきわめて大きい。両眼ともに角膜移植が必要な患者にも,再生角膜を使うことができるからだ(片眼が健康であれば,そちらの眼からの細胞を使う)。

現在,事故や病気などで角膜が混濁して視力を失った患者に対しては,アイバンクの角膜を使った移植が一般的だ。しかし,ドナー不足が深刻な上に,運よく移植ができても他人の角膜は拒絶反応が起きやすい。免疫抑制剤を長期間,飲み続けると,感染症にかかりやすくなるなどの問題点もある。

冒頭の患者の場合,本人の細胞を使っているので拒絶反応の心配はない。世界でも初めての成功例なので,今後の経過を長期にわたって見守る必要があるが,これまでのところ非常に順調といってよい。ほかにもすでに10人ほどが本人の細胞をもとに作った再生角膜シートの移植を受けている(眼からの細胞と口からの細胞の両方の症例を含む)。拒絶反応などのトラブルはなく,1例をのぞいてすべての患者で視力が回復している。